Jakten på raffinement

Historien om Federico Benegas er fylt av klassisk argentinsk patos. Stolte tradisjoner, store drømmer, historie som forplikter, opp- og nedturer samt en happy end som lover godt for hele den argentinske vinfremtid.

Federico Benegas er en distingvert, middelaldrende herre med livlige øyne og sølvstenk i sine krøller. Han driver i dag Bodegas Benegas som er et skoleeksempel på hvilken utvikling argentinsk kvalitetsvin må ta i fremtiden. Stikkordet er utbytte - samt terroir og ikke minst raffinement.

Bodegas Benegas produserer i gjennomsnitt 4,5 tonn druer per hektar som gir om lag 4000 flasker hvilket er svært lite etter argentinske forhold. Den årlige produksjonen er derfor på knappe 150.000 flasker årlig. Til sammenligning produserer et velrenommert vinhus som Catena cirka fire millioner flasker.

Finesse etterlyses
Benegas beskjedne volum henger sammen med hans høye ambisjoner. I følge ham selv er mye argentinsk vin i dag preget av "for mye kropp og for lite finesse". Hans erklærte mål er derimot å lage viner som reflekterer terroiret.
- Jeg etterstreber mer elegante og personlige viner, påpeker han. Benegas' malbecviner er da også langt fra de kullsvarte kraftpakker som kjennetegner de mer påkostete utgavene i Mendoza.

I stedet er hans versjon en utpreget elegant vin med bløte tanniner og en fruktig ettersmak - tross en alkoholprosent på 14,6. Hemmeligheten bak bodegaens stil finnes i følge Benegas i klimaet, vinstokkene og den unike lokaliseringen. Samt nøye overvåking av vinen gjennom alle faser av fremstillingen.

Kostnadskrevende vinproduksjon
Vinstokkene på Finca Libertad er et kapittel for seg med en alder på 20-100 år. Alt er lavtytende planter som gir vinen karakter. Druene plukkes manuelt i kasser på 20 kilo fra de frittstående vinstokkene. Det er mer kostnadskrevende, erkjenner Benegas, men gir også et bedre produkt. De forholdsvis vanskelige vekstforholdene ved elvebredden betyr dessuten at vinplanten tvinges til å yte sitt ypperste.

Smeltevann fra Andesfjellene og kraftige regnskyll gjør at steiner, grus og andre partikler føres mot elven og setter seg langs bredden. Jordsmonnet blir dermed rik på disse sedimentene som gir en lite fruktbar jord og dermed redusert avling. Resultatet er druer med konsentrert smak.

Omhyggelig valg
Benegas stoler imidlertid ikke bare på egne evner. Han har hentet inn den anerkjente og allestedsnærværende franske ønolog, Michel Rolland, som har hatt en finger med i spillet helt fra starten av. Likevel er Benegas overbevist om at det er mer håndverk enn vitenskap forbundet med god vinproduksjon.

- Det handler om å kunne smake på druene i vinmarken og være i stand til å forestille seg den endelige vinen i flasken, sier han med et tilfreds smil som signaliserer at hans forestillingsevne er i orden.

Og nettopp vinmarkene og deres beliggenhet er en utslagsgivende faktor for kvaliteten på Benegas' viner. Han brukte lang tid på å finne det rette stedet da Bodegas Benegas var en realitet i 1998. Til slutt kjøpte han en eiendom som tidligere hadde tilhørt familien. Vingården som ligger ved foten av Andesfjellene fikk navnet Finca Libertad og fremstår i dag som en vakkert restaurert herregård. Dens underjordiske vinkjellere ble renovert og utstyrt med det siste innen teknologi for å kunne ta mot druene fra 40 hektar vinmarker som har Mendoza-elven på den andre siden. En unik lokalisering som altså er valgt med omhu. Jorden her er sandholdig og bidrar sammen med det typiske innlandsklima - varme sommere og kalde vintre - til å prege druene.

Med slips
Og de er hovedsakelig av fransk opprinnelse: Cabernet sauvignon, cabernet franc, merlot, syrah, petit verdot og chardonnay. Benegas har dessuten satset på sangiovese som imot alle odds stortrives på Mendoza-elvens bredder. Fatlagringen foregår i ny fransk eik.
Bodegaens flaggskip er Benegas Blend som også er blitt godt mottatt hos publikum. Siden lanseringen i 2001 har hver årgang hatt et kort hylleliv.

Dette er en Médoc-inspirert saftig blanding av cabernet sauvignon, cabernet franc og merlot. Også vinkritikerne har latt seg begeistre. Benegas Blend og Benegas Sangiovese vant i 2004 Decanter World Wine Awards.

Benegas-familien er imidlertid ingen nykommer i argentinsk vinbransje. Ved slutten av 1800-tallet var argentinsk vin ikke mye å snakke om. Vinbøndene konsentrerte seg i hovedsak om den lokale druen criolla som ikke evnet å gi annet enn uinteressant vin. Kvalitet var et ukjent begrep.

1883
Federicos tippoldefar, Don Tiburcio Benegas - guvernør i Mendoza og en mann med nese for forretninger - endret imidlertid hele bildet da han i 1883 etablerte Mendozas første moderne vinhus. Den som kjenner argentinsk vinhistorie vet at det var Trapiche som revolusjonerte vinindustrien ved å introdusere nødvendig ekspertise og et arsenal av franske druesorter.
 
Don Tiburcio banet dermed ikke bare veien for sine etterkommere, han var også med på å plassere argentinsk vin på verdenskartet. I dag, fire generasjoner senere, er altså Federico Benegas travelt opptatt med å videreføre familiens stolte tradisjoner.

- Jeg fulgte alltid i hælene på min far som viet hele sitt liv til vin. Du kan godt si at jeg vokste opp blant vinranker og eikefat, sier han med et smil. Han lærte det meste som er verd å vite om vin av faren som for øvrig insisterte på å inspisere druene i vinmarken iført slips.

Aldri dårlig vin
Barndommens idyll fikk imidlertid en brå slutt da familien Benegas i kjølvannet av en økonomisk nedtur i begynnelsen av 70-tallet ble tvunget til å selge Trapiche til et konkurrerende vinfirma. Familien solgte alt bortsett fra retten til navnet Benegas og flyttet til Buenos Aires hvor de startet et nytt liv - langt fra vinmarkene i Mendoza.
- Vi gikk fra å bo på familiegården i Mendoza til nærmest å leve på gaten i Buenos Aires. Vi mistet alt, sier Benegas og viser at han ikke helt har glemt den tiden.

Han lot seg imidlertid ikke knekke og gjorde etter hvert karriere innen finans og dernest bankdirektør. Lenger bort fra vinmarkene kommer du neppe, men drømmen om å gjenerobre familiens vinære oppga han aldri.

Returnerte
Sjansen dukket opp da han i 1996 ble valgt inn i styret i selskapet som eide rettighetene til Trapiche. Tå år senere bestemte seg imidlertid for et radikalt karriereskifte. Han besluttet å vende tilbake til Mendoza og starte forfra som vinbonde.
- Det handlet mest om hva jeg hadde lyst til å gjøre de siste 25 år av mitt yrkesaktive liv. Jeg hadde lyst, tid og penger til å gjøre et forsøk, sierhan.

Beslutningen var på alle måter en satsing. Tross sin erfaring og knowhow på området var ideen om at reetablere familiens vinhus ikke uten risiko.

- Med navnet Benegas kunne vi tillate oss å gjøre hva som helst. Bare ikke dårlig vin, sier Federico Benegas til slutt.

Tekst: Christian Martinez
Foto: Benegas

Forsiden akkurat nå

Til toppen