Restaurantparadis i helvete

Området vest for Times Square i New York, verdens midtpunkt i følge mange, er kjent som Hell's Kitchen som byr på verdens høyeste restauranttetthet og mat fra absolutt alle verdenshjørner. Men slik har det ikke alltid vært.

Hvordan Hell's Kitchen fikk navnet, vites ikke. Men området hadde dårlig rykte allerede i storbyens barndom. Til tross for iherdige forsøk på å introdusere bydelens offisielle navn, Clinton, er det fortsatt bare Hell's Kitchen som gjelder.

I kjølvannet av New Yorks økonomiske oppsving på nittitallet, er Hell's Kitchen blitt stuerent og et populært boligområde. Hvis vi trekker en grov grense fra 40th til 57th Street ved 9th Avenue, så finnes det her flere restauranter per capita enn noe annet sted i verden.

Suksessrik clustering
Hver eneste, eller i hvert fall annenhver inngangsdør ved 9th Avenue fører inn til en restaurant. På 46th Street, mellom 8th og 9th Avenue, ligger Restaurant Row. Etter et par hundre meters spasertur har du passert et dusin restauranter.

Clustering, altså at serveringssteder klumper seg sammen, tiltrekker besøkende og i New York er dette et kjent fenomen. På den måten kan gjestene få en helaften uten å måtte forflytte seg mer enn noen hundre meter.

Tim Tompkins er leder for Times Square's Business Improvement District, en forening som arbeider for å fremme områdets næringsliv.

- Teaterindustrien, Broadway, er bydelens fremste attraksjon og viktigste næring, men restaurantbransjen følger hakk i hel. De to næringene er egentlig del av den samme industrien, nemlig showbiz, slår han fast og fortsetter med å forklare hvorfor så mange restauranter er samlet innenfor en så liten radius:

Store businessmuligheter
- I andre deler av byen finnes det ikke like mange muligheter for å selge mat. Her har vi mange virkelig store bedrifter som har sitt hovedkontor her, blant andre Condé Nast, Morgan Stanley og Reuters. Om ikke akkurat på 9th Avenue, så i alle fall innen kort gåavstand. Derfor har restaurantene gode muligheter til å lokke med både frokost og lunsj.

- Dessuten ligger en firedel av byens hoteller her, noe som selvsagt trekker mye turister. Vi vet jo at nesten alle som kommer till New York kommer innom Times Square og mange av dem velger å spise her. Til slutt er det jo alle teatrene som bidrar med både før- og etterteater-middager. Rundt klokken åtte om kvelden strømmer bydelens innbyggere til restaurantene. Og utover kvelden fylles barene opp for cocktails.

Global meny
Om noen hadde foreslått en helaften i Hell's Kitchen for femten år siden, ville det vært en god anledning til å bytte vennekrets siden vedkommende antakelig var involvert i kriminelle aktiviteter. Ved avenyene fantes det frem til da bare skumle sexklubber , lyssky videobutikker og i tverrgatene var det livsfarlig å bevege seg. Narkotika og prostitusjon var hovednæringene og inntektene ble supplert av ran når en og annen turist forvillet seg inn i området.

Men i løpet av 15 korte år er alt forandret og restaurantindustrien har tatt over hele scenen.

Et av de mest populære stedene er Marseille, på hjørnet av 44th Street og 9th Avenue. Her tilbys en fransk-nordafrikansk meny og en koselig atmosfære i klassisk fransk brasseriestil.

Det finns naturligvis også en restaurant som heter Hell's Kitchen og det er et svært populært sted ved 47th Street, som serverer moderne meksikansk fusion. Barbara Smith, mediastjernen som kalles "den svarte Martha Stewart" driver en restaurant på Restaurant Row hvor hun byr på en "global" meny, ofte til teaterpublikum.

Anonym kjendis
For en cocktail etter middag er mulighetene utallige. Film Center Café er en "ung" bar og restaurant som trekker til seg skuespillere og andre kulturpersoner. Rudy's er en riktig "dive-bar" som serverer gratis hot dogs og selger billig øl i store mengder. Begge har en umiskjennelig sjarm.

I utkanten av området, på det sørøstre hjørnet av 40th Street og 9th Avenue, ligger Siberia. Sett fra utsiden er stedet bare en anonym dør og en rød lampe, ingen vinduer, og hvis det ikke er kø utenfor, er det lett å overse. Bak døren skjuler det seg et av byens hotteste kjendissteder . Det er ganske vanlig, litt rufsete bar, men det er likevel ikke uvanlig å treffe på Hollywood- og rockestjerner i festhumør.

Frister til gjentakelse
Det er antakelig de uendelige variasjonene over type kjøkken, stil, klientell og miljøer som gjør Hell's Kitchen så attraktivt og livlig. Det er som et gigantisk koldtbord av serveringssteder hvor så godt som hele verdens kjøkkener er representert. Tompkins forklarer hvorfor han selv elsker å gå ut i Hell's Kitchen.

- New York er en by for fotgjengere og folk liker å ta en spasertur for å se på hvilke muligheter som finnes. Det er gøy å se det ene stedet etter den andre og fundere over hvordan det skulle være å spise akkurat der. Du får lyst til å komme tilbake en annen gang for å prøve ut nye steder som kanskje så vel så koselige ut som det du valgte den kvelden, avslutter han.

Tekst og foto: Johan Olander

Forsiden akkurat nå

Til toppen